Onderzoek: voedselallergie

“Dit product kan sporen van pinda’s, gluten, melk en … bevatten.” Steeds vaker wordt op producten gewaarschuwd voor allerlei stoffen die je helemaal niet in het betreffende product verwacht. Toch zijn deze claims heel belangrijk voor de mensen die lijden aan voedselallergie.

Harry Wichers, professor bij de opleiding Levensmiddelentechnologie van Wageningen University, is betrokken bij onderzoek naar het voorkomen van allergische reacties op voedingsmiddelen en voedingsstoffen.

Grote impact

Voedselallergieën kunnen een grote impact hebben op het leven van de persoon die eraan lijdt. Het kleinste beetje pinda kan bijvoorbeeld voor mensen met een pinda-allergie al dodelijk zijn. Zo bestaat er een tragisch verhaal van een meisje dat na een zoen van haar vriend stierf omdat haar vriend eerder die dag een boterham met pindakaas had gegeten. De last die de voedselallergie met zich mee brengt is een gegronde reden voor levensmiddelentechnologen om uit te zoeken hoe voedingsmiddelen zo aangepast kunnen worden dat ze de allergische reactie niet veroorzaken.

Europees verband

Het onderzoek naar het voorkomen van reacties bij voedselallergie werd in Europees verband opgezet. Professor Harry Wichers van Wageningen University was gevraagd om zich bezig te houden met het onderzoeken van het effect van verwerking van voedingsmiddelen op hun vermogen om allergie te veroorzaken.

Focus naar voedingstoffen

Het inactief maken van allergenen blijkt makkelijker bedacht dan gedaan. Wichers: “De eiwitten waarvoor mensen allergisch zijn vaak goed bestand tegen verhitting. De eiwitten ontvouwen een beetje, maar behouden de eigenschappen waarop het immuunsysteem reageert. Daarom is de focus verschoven naar de voedingsstoffen die een positieve invloed uitoefenen op ons immuunsysteem, zoals de inmiddels heel bekende probiotica die veel aan yoghurt en zuiveldrankjes worden toegevoegd.”

Immuunmodulatie

Voedingsstoffen die invloed hebben op specifieke immuuncellen zouden kunnen worden ingezet bij de vermindering van allergische reacties. Deze verbeteren expliciet. Dat is dus waar de levensmiddelentechnologen tegenwoordig met name naar kijken. Dit wetenschappelijke terrein heet immuunmodulatie en is veelbelovend. Uit proeven met muizen zijn fascinerende mogelijkheden naar voren gekomen. Bij muizen, met pinda-of ei-allergie, konden de symptomen helemaal weggenomen worden.

De immuunmodulatie lijkt een baanbrekend onderzoeksveld. Niet in het minst omdat het immuunsysteem een heel centrale rol speelt bij het handhaven van onze gezondheid. Voorbeelden van voedingsmiddelen die kunnen helpen het immuunsysteem in balans te brengen zijn: probiotica, schimmels en eiwitten uit de celwanden van schimmels. “Maar,” zegt Wichers erbij “er is nog veel onderzoek nodig om de bewuste stoffen te selecteren en de juiste toepassingen te vinden. Verder is onbekend hoe lang de stoffen werken wanneer ze eenmaal zijn toegediend. Er is dus nog heel wat te onderzoeken.” Draag jij bij aan dit onderzoek?

EXTRA_Pindakaas.jpg

Terug naar Beroepen