Wageningen University & Research ontwikkelt slimme technologie tegen stroperij

Impact story

Wageningen University & Research ontwikkelt slimme technologie tegen stroperij

Zebra’s, impala’s en wildebeesten die parkwachters waarschuwen tegen naderende stropers. Het kan dankzij een slim computersysteem ontwikkeld door Wageningen University & Research. Wildparken hebben hiermee een extra wapen in handen om bedreigde diersoorten als olifanten en neushoorns te beschermen.

Dagelijks vallen alleen al in Zuid-Afrika gemiddeld twee neushoorns ten prooi aan stroperij. Zowel neushoorns als Afrikaanse bosolifanten zijn inmiddels met uitsterven bedreigd. Hoorns en slagtanden gelden in landen als China en Vietnam als statussymbool en worden verwerkt in traditionele medicijnen. Ze brengen per kilo meer op dan goud of cocaïne en dat maakt ze tot een aantrekkelijke buit. Wildparken proberen stropers te weren met drones, hekken met sensoren erop en zelfs inzet van het leger. Maar dat is niet genoeg.

Op de vlucht

Onderzoek van Wageningen University & Research biedt hoop. Een team van ecologen kwam vijf jaar geleden op het idee zebra’s, impala’s en wildebeesten in wildparken te voorzien van gps-zendertjes. Deze hoefdieren zijn altijd op hun hoede en ruiken onraad al van verre. Sluipt er een stroper door het struikgewas, dan worden ze onrustig en slaan op de vlucht.

De Wageningers verzamelden met de zendertjes een reusachtige hoeveelheid informatie over normaal en afwijkend gedrag van de dieren. Op basis van de gegevens ontwikkelden ze een computersysteem dat een signaal gaf zodra er stropers in de buurt kwamen. Dat deden ze met financiering van NWO en in nauwe samenwerking met wiskundigen en technologen van de universiteiten in Leiden en Eindhoven, Saxion University of Applied Sciences, Van Hall Larenstein en een drietal ICT- en telecombedrijven.

In de kraag vatten

Het systeem werkt goed, zo wijzen veldproeven in een Zuid-Afrikaans wildpark uit. Het registreert negen op de tien proefpersonen die de bush inlopen en geeft tot op 200 meter nauwkeurig aan waar deze mensen zich bevinden – een afstand waarbij parkwachters stropers in de kraag te kunnen vatten.

In het gebied waar de veldproeven zijn gedaan is sinds de eerste experimenten vrijwel niet meer gestroopt. De Wageningers werken nu samen met het wildpark aan een alarmsysteem voor een gebied van 360 vierkante kilometer, zo groot als Amsterdam en Utrecht bij elkaar. Werkt het systeem ook hier, dan kan het elders in Afrika worden toegepast en blijven de levens van vele olifanten en neushoorns gespaard.