Testimonial

Plantaardige hondensnack groeit uit tot wereldwijd succes

Wim Pater nam in 2003 een zwaar verliesgevend onderdeel van zetmeelproducent AVEBE over samen met zijn toenmalig collega.

Mijn relatie met ‘Wageningen’ is gebleven. Ik moet zeggen dat we perfect samenwerken.
Wim Pater, general manager Paragon Pet Products

Nog geen tien jaar later is Paragon Pet Products Europe B.V. kerngezond en produceert het bedrijf miljoenen plantaardige hondenkauwbotten per week. Een biobased succesverhaal uit Noord-Nederland.

De hondenkauwsnacks van Paragon Pet Products rollen in tientallen vormen uit de moderne fabriek in Veendam: van egels en krokodillen tot tandenborstels en sticks. Welke vorm ze ook hebben, ze zijn allemaal gemaakt met tarwezetmeel of aardappelzetmeel als hoofdingrediënt. Zo’n 15% is bestemd voor de Nederlandse markt. Het bedrijf levert vooral aan de dierenspeciaalzaak, het tuincentrum en de doe-het-zelfzaak. De rest wordt geëxporteerd naar landen over de hele wereld, met de VS en Europa als belangrijkste afzetmarkten.

Dat Paragon Pet Products is uitgegroeid tot een succesvol bedrijf, is te danken aan het doorzettingsvermogen van Wim Pater. In 1991 studeerde hij als chemisch laborant af in Wageningen, waarna hij voor aardappelzetmeelproducent AVEBE vanuit Wageningen onderzoek ging doen naar de mogelijkheden van bioplastics. Tot 1997 deed hij dit als extern onderzoeker, daarna functioneerde hij als projectleider in dienst van AVEBE, met Wageningen University & Research als onderzoekspartner. Een indrukwekkend aantal toepassingsmogelijkheden werd onderzocht. De resultaten vielen tegen: technisch én economisch konden de producten van bioplastics niet tippen aan hun ‘fossiele’ equivalenten.

Op zoek naar unieke eigenschappen

Wim Pater verklaart de tegenvallende resultaten uit een gebrek aan focus. “De ene toepassing was nog niet bedacht of we renden alweer achter een andere toepassing aan. Er werd niet gedacht vanuit de functionaliteit die een product moest hebben. Je moet op zoek gaan naar unieke eigenschappen en die moet je vervolgens benutten. Pas dan heb je als producent van bioplastics een kans tussen de Bayers en BASF’s van deze wereld.”

Fabriek

Die constatering was voor Wim het startpunt om in 2003 de zwaar verliesgevende biofabriek van AVEBE samen met zijn zakelijke partner over te nemen. Het kostte hem zijn spaargeld, een tweede hypotheek en veel nachtrust. Tegelijkertijd was zijn vrouw zes maanden zwanger. “En ondertussen moest ik als een gek een concept gaan bedenken en producten gaan ontwerpen, want we hadden nog niks.”

Out-of-the-box

Hij legde de focus op een nieuwe toepassing: een volledig plantaardige hondensnack. Uniek, want een hondensnack kwam niet uit een spuitgietmachine. Daar ging wel een flinke dosis out-of-the-box-denken aan vooraf. Wageningen University & Research Food & Biobased Research ondersteunde hem met onderzoek om de juiste receptuur te vinden. “Mijn relatie met ‘Wageningen’ is gebleven. Ik moet zeggen dat we perfect samenwerken.”

Altijd geloofd

Wim Pater besloot het totale productieproces in eigen fabriek onder te brengen. Nu heeft hij daar 27 hoogopgeleide mensen in dienst in de fabriek in Veendam, “een slim pand met de nieuwste machinerie”. Zo’n 50 tot 100 mensen van sociale werkbedrijven uit de regio werken dagelijks aan het verpakken van het product. “Het gaat goed. Ik heb altijd geloofd in dit product. Een product uit bioplastics moet meer zijn dan een substituut van een product dat uit gewoon plastic bestaat. Ons product ís meer dan dat. Doordat het plantaardig is, is het vetgehalte laag. En dankzij de geribbelde structuur heeft de hond veel grip, waardoor het gebit goed wordt gereinigd. En dan zit er ook nog eens een gezonde hoeveelheid vezel in.”

Maar misschien nog wel de belangrijkste eigenschap is dat de snacks er zo aantrekkelijk uitzien. “Een hond koopt zelf geen kauwproducten. Dat doet zijn baasje.”

Dit klantverhaal is gepubliceerd in de Food & Biobased nieuwsbrief - april 2012