Alumniverhaal

“Ik help de toegang tot veilig, schoon en betaalbaar water te verbeteren; dit is onmisbaar voor de gezondheid.”

Paul van Essen deed de Bachelor en Master International Development Studies in Wageningen.

Het is belangrijk de wereld om je heen te leren kennen. Sociale vaardigheden zijn net zo belangrijk als theoretische kennis.

Paul is een echte ‘water man’; hij werkt in Noord-Uganda voor Vitens Evides International (VEI) als project manager waar hij helpt de water infrastructuur in kleine steden te verbeteren. Het is vrij uitzonderlijk om zo jong al op deze positie te belanden; zijn uitzending naar Uganda is dan ook mede mogelijk gemaakt door het Young Expert Programma Water (www.yepwater.nl) van het Netherlands Water Partnership en het ministerie van Buitenlandse Zaken: Een programma dat met trainingen en financiële steun helpt ‘young professionals’ in het buitenland ervaring op te laten doen.

Hij heeft een veelzijdige baan. Paul plant projecten en rapporteert naar alle betrokken partners. Daarnaast verricht hij veel veldwerk met short term experts van de moederbedrijven van VEI (Vitens, Evides, Waterbedrijf Limburg en Waterbedrijf Groningen) die voor korte tijd naar Uganda komen. Zo kan het voorkomen dat Paul de ene dag in het veld is om onderdelen van waterpompen te bekijken, terwijl hij de volgende dag in pak de Europese delegatie bezoekt in Kampala.

Hij doet al dit werk vanuit zijn nieuwe woonplaats Lira; een stadje met ongeveer 100,000 inwoners in het noorden van Uganda. Hij reist veel, niet alleen binnen Uganda, maar ook naar andere landen in Oostelijk Afrika om ervaringen te delen met andere VEI project managers. Soms komt hij voor overleg naar Nederland.

Werken met veel verschillende partners kan soms lastig zijn. Het is namelijk Paul zijn baan om lange termijn doelen te realiseren, terwijl sommige partners juist op korte termijn resultaten willen zien. Hij moet daar continu tussen schipperen. Gelukkig is dat juist de uitdaging die hij leuk vindt. Zijn baan is heel afwisselend en hij heeft daarbij veel vrijheid.

In zijn werk wordt Paul omringd door allerlei verschillende mensen, dat kunnen technici zijn, maar ook bijvoorbeeld communicatie specialisten. De rol die Paul speelt is die van een typische ontwikkelingsdeskundige. “Ik weet een beetje van alles, maar van niets weet ik alles tot in detail. Ik ben daarom als een spin in het web en houd mijn oog op alles wat er om mij heen gebeurt.”

Paul volgde de richting Communicatie, Technologie en Beleid en specialiseerde zich in watervraagstukken. Zijn masterstage ging over watermanagement in de buitenwijken van Sao Paulo in Brazilië en zijn masterscriptie schreef hij over het Melamchi waterproject in Nepal. Ook heeft hij vakken gevolgd aan de universiteit van Leiden en hij heeft via een Erasmusbeurs een half jaar gestudeerd in Frankrijk.

Na zijn master deed hij multi-company traineeship in de civiele techniek in Nederland (www.jelmer.nl). Hier heeft hij kennisgemaakt met de hele waterketen en onder meer gewerkt bij een drinkwaterbedrijf, een gemeente en een waterschap. “Mijn huidige baan is de perfecte combinatie tussen mijn studie en mijn traineeship. Ik kan nu echt de verbinding leggen tussen verschillende actoren en factoren binnen watervraagstukken. Dat is een vaardigheid die ik in Wageningen al ontwikkeld heb.”

Paul adviseert studenten vooral om niet alleen met de neus in de boeken te zitten. Het is ook belangrijk om de wereld om ons heen te leren kennen. Dit kan door te reizen, lid te worden van een studie- of studentenvereniging en door vakken te volgen bij andere studies of universiteiten. “Sociale vaardigheden zijn net zo belangrijk als het vergaren van theoretische kennis”.