Inspirerende vrouwen van WUR: Vera Ros

“Er is niet één route naar het zijn van een succesvol wetenschapper. Volg jouw eigen weg en kom erachter wat bij jou past.” Aldus Vera Ros, Universitair Docent bij de leerstoelgroep Virologie, Tenure Tracker en onlangs winnares van een VIDI beurs.

Hoe wordt een kind, geboren in Sint Isidorushoeve (Twente) een succesvolle wetenschapper in Wageningen, wat is je verhaal?

Vera Ros: “ Op de middelbare school zag ik een promotiefilmpje vanuit Wageningen University & Research. Ik dacht meteen; daar wil ik heen! Ik was altijd geïnteresseerd in de natuur en dan vooral in hoe de natuur werkt. Een nieuwsgierig kind, een buitenkind. Ik wilde het snappen en dacht; ik word boswachter, of iets met natuurbeheer en natuurbescherming. Vervolgens ben ik in 1997 begonnen met een studie Biologie in Wageningen, en na wat jaren op andere plekken wonen en werken, ben ik er uiteindelijk weer terug gekomen.”

En toen was je in Wageningen, maar hoe ging het stuk tussen de droom boswachter te worden en nu Wetenschapper in de Virologie?

Vera: “Ik had niet meteen de droom om wetenschapper te worden. Ik kwam tijdens mijn studie in Wageningen erachter dat insecten en micro-organismes mijn interesse hadden. Ik ben opgeleid als evolutiebiologe. Sinds mijn afstuderen ben ik mij gaan richten op genetica en moleculaire biologie. Het is zo gelopen omdat ik altijd wil begrijpen hóé iets werkt. Het drijft mij dat ik inzicht wil hebben in de natuur. Planten vond ik wat minder interessant, insecten hebben gedrag en bewegen.`

Tussendoor ben je in de Verenigde Staten geweest, wat voor onderzoek heb je daar verricht?

Vera: “In de VS heb ik mij beziggehouden met teken en de ziekte van Lyme. Heel interessant onderwerp want dit gaat ook over interactie. Het was een mooie ervaring, maar ik wilde mij niet vestigen in de VS. Ik miste de Europese humor. Rond die tijd zag ik een uitdagende vacature bij de leerstoelgroep Virologie.”

Dus weer terug in Wageningen. Hoe verliep je pad daarna en wat zijn je tips?

“Ik gaf mijzelf de tijd tot mijn 40e en wilde dan voet aan grond hebben in de wetenschap. Er is geen vaste route. Het is niet zo dat je naar het buitenland móét om maar succesvol te kunnen worden. Er is wat dat betreft een heersende norm die niet klopt. Er zijn vele manieren maar blijf vooral dicht bij jezelf. Doe wat goed voelt en wat bij jou past. Een belangrijke tip die ik zou willen geven is: het is heel belangrijk om zichtbaar te zijn. Werk aan je netwerk, ga naar congressen, zorg dat het “veld” je kent. En dit is dus ook een tip voor begeleiders van promovendi. Stuur je promovendi naar allerlei plekken toe. Zet ze in het licht en gooi ze tegelijkertijd in het diepe. Dat is het meest leerzaam! We zijn soms te voorzichtig hier.”

Er wordt soms geklaagd over de zwaarte van het Tenure Track systeem. Hoe zie jij dit en hoe bewaak je de balans?

“Het gaat mij prima af. Natuurlijk is het hard werken. Zeker naast een gezin, sporten, vrienden. Zo heb ik de keuze gemaakt om in principe niet in de weekenden te werken. Dat is het moment dat ik thuis mijn aandacht wil besteden. Daarin mag je ook best stellig zijn. Het gaat er niet om dat je zoveel mogelijk doet, het gaat erom dat je de juiste dingen doet en zelf de balans vindt daarin. Je hoeft niet alles te kunnen om succesvol te zijn.
Werken in de wetenschap geeft ook een bepaalde mate van flexibiliteit. Er wordt gestuurd op output, niet op productie-uren. Om de juiste focus te houden block ik soms dagen in mijn agenda, en dan zorg ik dat ik buiten de campus aan het werk ben.”

Je hebt onlangs een VIDI beurs binnengesleept, wat zijn de volgende stappen?

“Ik wil mijn groep uitbouwen. Ik ben bezig om een steeds prominentere plek in te nemen in het veld. Ik krijg energie van het enthousiasmeren en opleiden van mensen. Er is nog een wereld te ontdekken dus ik wil verder met het doen van interessant onderzoek. Vragen zoals: waarom zijn sommige virussen niet zichtbaar? En hoe blijven ze onzichtbaar? Welke interacties vinden plaats tussen virussen en insecten? Het is heel complex en ik wil dit begrijpen als een geheel.”

Zie voor meer van Vera’s werk haar profiel.

Heb jij suggesties voor de volgende editie? Neem dan contact op met Eva Siebelink, projectleider Diversity & Gender.